罕見!1億年前的「謀略師」,正在設陷阱捕食,卻被琥珀無情吞噬

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據報道,前段時間,來自中國、法國、英國三個國家的科學家團隊,針對發現於2016年的一隻藏身於琥珀中的獨角蟻化石進行了研究,發現一億年前,這種螞蟻竟然就已經學會了設陷阱捕食,這項研究成果也發表在最新一期的《當代生物學》雜誌上。


罕見!1億年前的「謀略師」,正在設陷阱捕食,卻被琥珀無情吞噬


什麼是獨角蟻

獨角蟻是一種來自於白堊紀時期的螞蟻物種,它們的特點是長有一對巨型鐮刀狀的大牙,而且頭上還長有一個特別奇怪的角,所以,這種螞蟻又被認為是「螞蟻中的獨角獸」。

說起來,有關獨角蟻的研究,一切都要從2010年開始說起。當時南京地質古生物研究院的研究員們,開始在民間大量收集的緬甸琥珀,在統一整理的時候,發現其中存在著2000多隻螞蟻標本,並且第一次發現了這種奇怪的獨角蟻。

獨角蟻來自於白堊紀時期,嚴格意義上來說,它屬於螞蟻演化過程較早出現的那一類。獨角蟻也非常的珍貴,我們都知道,螞蟻非常小,平時我們走在路上想要發現它們也並不容易,所以,螞蟻化石保存下來也非常不容易。

截止到目前,獨角蟻化石的發現數量仍然是個位數,研究者表示,平均10萬隻螞蟻化石中,才可以發現一隻獨角蟻化石。所以,獨角蟻對於古生物學研究來說,它是非常珍貴的,而且作為早期螞蟻的一員,獨角蟻或許也可以為我們揭開整個螞蟻的演化史真相。


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螞蟻的祖先是誰?

與很多昆蟲都來自於泥盆紀等時期不同,螞蟻的出現時間其實是比較晚的,作為昆蟲之一,螞蟻的祖先又是誰呢?現代研究認為,螞蟻是與恐龍同期演化的,那麼,螞蟻究竟是如何成功演化至今的呢?

在2008年,一名來自美國的生物學家在巴西境內的亞馬遜熱帶雨林中,發現了一種新螞蟻,注意,這裡發現的並不是螞蟻化石,而是仍然存活在地球之上的螞蟻。

這種螞蟻被稱作「火星螞蟻」,通過研究對比,科學家們普遍認為,這種「火星螞蟻」的直系祖先,就是所有螞蟻的後代。


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「火星螞蟻」的生活特徵都與直系祖先保持一致,它們是一種地下覓食者,體長只有2-3毫米。在實驗室中,科學家們發現「火星螞蟻」由於長期生活在地下,它們的眼睛已經完全退化了,不過,它們卻有著大牙,這意味著它們是肉食性螞蟻。

研究認為,「火星螞蟻」的直系祖先大約在1.2億年之前,由於某些目前還不得而知的原因,它們從地下來到了地面,之後,這些最古老的一路進化,不僅進化出了後來的諸多螞蟻物種,而且還進化成了另一種截然不同的物種——大黃蜂。

說起來,「火星螞蟻」的大牙形狀和獨角蟻是一致的,這意味著,獨角蟻的鐮刀狀大牙是繼承了「火星螞蟻」的直系祖先,而且獨角蟻基本上是和遠古螞蟻非常一致。


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獨角蟻的捕食技巧

在研究獨角蟻的過程中,科學家們一直感到奇怪的一個問題是,獨角蟻頭上的「角」究竟是做什麼的?當時就有參與這項研究的科學家猜測,或許是用來進行誘捕的,不過,考慮到獨角蟻距今1億多年,顯然,這是非常不可思議的事情。

為了找到答案,科學家們對於獨角蟻的頭部,進行了形態解剖,最終發現,這個看起來好像沒什麼用的「角」,竟然是獨角蟻的有力武器,它就好像是獵物「探測器」一般,一旦這個角觸碰到了獵物,那麼獨角蟻的大牙就會立刻將獵物給緊緊束縛住。

這樣一來,獵物想要從獨角蟻的束縛中逃脫,基本上就非常困難了,只能成為獨角蟻的食物。通過研究,科學家們認為,在距今1億年前的白堊紀時期,獨角蟻的這種特殊捕食技巧,讓它們繁盛一時,而且在白堊紀時期數量非常多,儘管目前發現的獨角蟻化石並不多。


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不過,後來由於現代螞蟻類群的崛起,再加上白堊紀晚期的第五次生物大滅絕發生,導致獨角蟻最終在6000多萬年前從地球上消失了。

搞清楚了獨角蟻的捕食機制,下一步,科學家們也希望可以找到更多獨角蟻化石,以此來豐富對於該物種的研究,同時通過獨角蟻,還原出原始螞蟻和現代螞蟻之間的不同點都有哪些,一起拭目以待吧!

資料來源

科技日報》8月12日文章《一億年前的獨角蟻,竟會設陷阱捕食》