消失的遠古怪異巨獸——錘鼻雷獸,太上老君的坐騎原型?

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消失的遠古怪異巨獸——錘鼻雷獸,太上老君的坐騎原型?

雷獸是一類非常繁盛的古老的奇蹄類動物,其化石主要分布在始新世的亞洲和北美洲,在歐洲只有很少發現。它們雖然外表有些像今天的犀牛,卻和馬類同屬於馬型亞目,在早期種類中二者是非常相似的,以至於當人們最早發現雷獸時,就錯認為是一類個體較大的原始馬類了。

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當時哺乳動物的進化速度很快,雷獸就是較明顯的一類,在始新世時期就已從小個子祖先進化為龐然大物。亞洲和北美洲的許多晚期雷獸類都能超過2米高,有的甚至超過2.5米,算上背脊的高度甚至可達3米以上;身長則普遍在三四米,大者接近6米,其中個頭最大的就是錘鼻雷獸,它們最早是被美國紐約自然歷史博物館中亞考察團於1928年在我國內蒙古發現的。這是一類高度特化的晚期雷獸,主要分布在晚始新世的亞洲地區。

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有人認為同處亞洲的鼻雷獸是錘鼻雷獸的直接祖先類型,它們體形中等,頭骨較長而面部較短,鼻角微微向兩側伸出,這些都與錘鼻雷獸很接近。

錘鼻雷獸的行特別大,和亞洲象差不多。它們的鼻骨和額頭高高向上翹起,整個腦袋幾乎佔了身長的1/4以上(但腦量卻只有橘子那麼大,顯示其智商可能還不如現代犀牛)。其鼻骨碩大加長,且明顯向前上方抬起,看起來很像一隻角。其實以前的古生物學家都認為這是它們的角,當時還驚訝於它擁有這麼大的「角」而稱其為「王雷獸」或是「大角雷獸」。但實際上錘鼻雷獸真正的角已經退化,而這種鼻骨雖然外形像角,卻結構脆弱而且富含神經和血管,在猛烈撞擊時容易碎裂並造成很大痛苦,因此不能作為有力的防禦武器。

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錘鼻雷獸的外鼻孔也不同於一般雷獸,因為一般雷獸的鼻孔都位於角的根部,而它們的外鼻孔是在鼻孔位置,那麼空氣進入錘鼻雷獸鼻腔的過程就很複雜了,除非是很特殊的生態環境才需要這樣特殊的構造,但是到目前,很難想像什麼樣的生存環境需要這樣的呼吸過程。

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中國學者認為錘鼻雷獸是一類生活在沼澤地區的動物,它的外鼻孔很可能位於鼻骨前方擴大的鼻腔內。這樣空氣就可以從外鼻孔直接進入鼻腔,當它在沼澤地里尋食或者飲水時,它的外鼻孔就可以保持在水面上,把持呼吸暢通,就好像我們埋頭水下依靠淺潛水那樣的通氣管呼吸一樣。錘鼻雷獸的另外一個特點就是臉部很短,眼睛和大腦的位置非常靠前,同時頭骨後部極度延長,來提供更多的地方附著肌肉。它們的臼齒雖大,但是很原始,這也是雷獸進化中一直保留的特徵。因此錘鼻雷獸不能吃堅硬的草類植物,只能吃那些柔軟的水生植物或多汁的灌木、樹葉等。

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從身體結構來看,錘鼻雷獸其實遠不像它們的名字和外表那麼威風八面。它們的骨骼非常笨重,肢骨也是大腿長、小腿短的結構,適合支撐數噸重的身體,但只能緩慢而沉穩地不行,最多可以快走,不可能做出像犀牛一樣相互追逐乃至驅趕猛獸的動作。

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此外,錘鼻雷獸並不是用蹄子行走,而是用腳趾。它們前後肢上的腳趾都很發達,腳掌著地面積大,能承受很大的壓力,卻不能時間運動。更有甚者,它們的骨骼缺少大型動物直立時所需要的機械結構,站立時完全依靠肌肉而不是骨骼結構支撐。這就給肌肉造成很大負擔,使其長時間處在緊張狀態,因此需要經常趴卧或者躺下休息。

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在平時生活中,錘鼻雷獸可能遭到當時各種大型食肉獸的襲擊,甚至壯年個體也無法徹底保障自己的安全。看似龐大威猛的錘鼻雷獸其實是泥足巨人,它們即不能快速逃離危險,也不能動用遠沒有攻城錘結實的鼻部給敵人反擊,最大只是象徵性的恐嚇,或者用鋒利的犬齒找機會撕咬對手。不過身大力不虧,它們的體形、厚皮和力量足以保證多數掠食動物在其他獵物充足時盡量不去招惹它們了。

消失的遠古怪異巨獸——錘鼻雷獸,太上老君的坐騎原型?

根據伴生的其他化石和古地理環境,人們認為北美洲的雷獸生活在沼澤邊緣。河流附近或者有著豐富灌木的平原上,而亞洲雷獸主要生活在沼澤濕地和灌木繁茂的地區。

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隨著從始新世向漸新世過度的激烈動蕩,氣溫大幅度下降,曾經幾乎覆蓋了全部陸地的森林、灌木、濕地、湖泊大量減少,取而代之的是廣闊的草原和旱地,適合錘鼻雷獸的食物趨於消失,而它們的牙齒又不能適應新的硬草類,因而很快就難以為繼生存。錘鼻雷獸是雷獸這個古老家族的最後代表,它們在進化史上迅速發展到了頂峰,又匆匆地滅絕了,成為奇蹄類中最早出現也最早滅亡的類群。