損失的腦細胞有望恢復——星形膠質細胞首次轉為功能性神經元

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科技日報記者張夢然

 

損失的腦細胞有望恢復——星形膠質細胞首次轉為功能性神經元

  英國《自然》雜誌日前發表一項再生醫學領域的突破:研究人員首次在分離的人類細胞和小鼠中,利用一種單步方法將大腦的非神經元細胞成功轉化成了功能性神經元。這項技術被證實可以逆轉帕金森病小鼠模型的癥狀,為人類治療神經退行性疾病帶來巨大希望。

  再生醫學為人類面臨的大多數醫學難題帶來了新的希望。其利用生物學及工程學方法,創造丟失或功能受損的組織和器官,使之具備正常的結構和功能。再生醫學的一個主要目標就是替換神經退行性疾病中丟失的神經元,並促進新的神經元整合到功能性的神經環路中。

  譬如說,帕金森病的明確特徵,就是多巴胺能神經元丟失,分泌多巴胺的特殊神經元出現進行性死亡。可惜的是,目前人們仍不清楚導致這種常見的神經系統變性疾病的確切病因,包括遺傳因素、環境因素、年齡老化、氧化應激等均可能參與致病過程。

  此次,美國加州大學聖迭戈分校研究人員付向東及其同事通過實驗表明,星形膠質細胞可以轉化為功能性多巴胺能神經元。星形膠質細胞是大腦的非神經元細胞,能夠產生一種名為PTBP1的RNA結合蛋白,這種蛋白能防止星形膠質細胞變成神經元。這項最新研究認為,去除PTBP1可以讓星形膠質細胞變成功能正常的神經元,並重建丟失的神經元環路。與此同時,這種做法還能恢復帕金森病小鼠模型的多巴胺水平,治療它們的運動障礙。

  研究人員表示,用反義寡核苷酸短暫抑制PTBP1也有效果,目前這種療法在治療神經退行性疾病方面表現出巨大前景。

  再生醫學標誌著醫學將步入重建、再生、「製造」、替代組織器官的新時代。而此次研究的重要意義在於,其為治療神經退行性疾病提供了一種新的再生療法。但研究人員也警告稱,在該療法實際用於人類之前,需開展更多相關研究。在進一步完善後,該療法有望幫助人類攻克帕金森病以及其他神經退行性疾病。

  總編輯圈點

  人體的組織和器官受損後,還能通過生物學和工程學方法獲得再生?這是科幻電影中常用的橋段,很多人可能也曾幻想過利用這種「黑科技」來應對疾病和衰老。如今,這種帶著濃濃科幻味道的美好願景,已開始步入現實。與這項最新研究類似的案例還有很多,例如利用幹細胞技術幫助受損子宮內膜的功能性修復。但不得不說,再生醫學也面臨不少倫理爭議,在充分利用它為人類謀福祉的同時,也需要做好相關監管。